Alvin Carlton Benkelman (1895-1987)

Alvin Carlton Benkelman nació el 8 de mayo de 1895 en Cass City, condado de Tuscola (Michigan). Tras graduarse en la Universidad de Michigan en 1919, con un Bachelor of Science Degree in Engineering, comenzó a trabajar en el Departamento de Carreteras de Illinois (Illinois Highway Department). Ahí, como ingeniero especializado en mecánica de suelos, trabajó en el circuito experimental de carreteras de Bates, construido en 1920, compuesto por un total de 63 tramos de prueba. Este circuito experimental fue el primer ensayo a gran escala de su tipo en los Estados Unidos.

Prueba de comprotamiento del firme en el Bates Road Test, 1933
Prueba de comprotamiento del firme en el Bates Road Test, ca. 1922

Después de que el proyecto fuera completado, desarrolló varias tareas como ingeniero investigador de carreteras de la mano de la Oficina de Carreteras Públicas (Bureau of Public Roads, BPR). Así, en 1928, ingresó en el Departamento de Carreteras del Estado de Michigan, como ingeniero investigador para dirigir proyectos de investigación sobre suelos, acción del hielo y comportamiento de los firmes en servicio.

Alvin volvió al BPR en 1934, donde fue puesto a cargo de una investigación sobre el diseño estructural de pavimentos flexibles. En este cargo trabajó en el tramo de prueba del valle de Hybia (Virginia) y como investigador en el ensayo de carreteras WASHO (1954).

El trabajo de Benkelman en el diseño estructural de firmes tuvo un impacto internacional. Adicionalmente, desarrolló un equipo que actualmente aún está en uso en algunos países para la auscultación de deflexiones en firmes flexibles bajo vehículos cargados, denominado “viga Benkelman” y desarrollado en 1952 cuando era investigador durante el ensayo de carreteras WASHO.

Esquema de funcionamiento de la viga Benkelman. Fuente: Pavement Interactive
Esquema de funcionamiento de la viga Benkelman. Fuente: Pavement Interactive

La viga Benkelman es un dispositivo sencillo que funciona mediante el principio de la palanca. Usada con un camión cargado (típicamente de 80 kN) en un eje simple de ruedas dobles, infladas a entre 480 y 550 kPa. La medida se realiza situando la punta de la viga en el centro de la rueda doble, y midiendo la recuperación de la deformación del pavimento a medida que el camión se aleja. Se trata de un dispositivo de bajo coste pero muy lento, que no permite determinar el cuenco de deflexión.

Noticia del invento de la viga Benkelman en el Cass City Chronicle, 27 de agosto de 1954
Noticia del invento de la viga Benkelman en el Cass City Chronicle, 27 de agosto de 1954

En 1956 Alvin se unió al personal de la Oficina de Investigación de Carreteras (Highway Research Board, HRB) para trabajar como ingeniero investigador de firmes flexibles en el ensayo de carreteras AASHO.

Uso de la viga Benkelman en el AASHO Road Test (1962)
Uso de la viga Benkelman en el AASHO Road Test (1962)

En 1962, Benkelman recibió el Distinguished Service Award otorgado por el HRB en reconocimiento de su contribución al avance de la ingeniería de carreteras.

Benkelman recibe el Distinguished Service Award de manos de las esposas de los ingenieros del Highway Research Board (1962)
Benkelman recibe el Distinguished Service Award de manos de las esposas de los ingenieros del Highway Research Board (1962)

Benkelman es autor de más de 50 informes técnicos sobre mecánica de suelos y diseño estructural de pavimentos. Como autor anónimo, escribió gran parte de los informes finales de los ensayos de carreteras WASHO y AASHO, siendo reconocido como uno de los principales impulsores del diseño estructural de firmes en el mundo.

Alvin Carlton Benkelman murió el 9 de septiembre de 1987 en Elk Creek, condado de Grayson, Virginia.

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